Mit jelent az, hogy melegfehér és hidegfehér LED?

A fényforrásokat – így a LED-eket is – jellemezhetjük színhőmérséklettel (egészen pontosan korrelált színhőmérséklettel). Ez az tulajdonság a fényforrás spektrális energiaeloszlása alapján határozható meg. Ez egy számszerű adat, mely jellemzően 2500 és 7000 közé esik, mértékegysége Kelvin. Kis értékek esetén (2500-3500) melegfehér, nagy értékek esetén (4500-) hidegfehér, a köztes tartományban semlegesfehér színről beszélünk. Minél melegebb fehér egy szín, annál alacsonyabb érték jellemzi, és látványban annál vörösesebb árnyalatú. Minél hidegebb egy fehér, annál nagyobb érték jellemzi, látványában pedig egyre inkább a kék szín dominál.

Eredetileg az ún. fekete test (ideális test, amely minden sugárzást elnyel) hőmérsékleti sugárzását írták le vele. Az izzólámpák és a csillagok (Nap) közelítik meg leginkább a feketetest sugárzást. Ezeknél a színkép (spektrum) egyértelműen kiszámolható a valódi hőmérsékletből (az ún. Planck-görbe adja meg). Minél forróbb egy test, annál magasabb frekvencián fog a legjobban sugározni, fényforrások esetén ez azt jelenti, hogy a sugárzás maximuma a kék felé tolódik el. (A hőmérséklettel a kisugárzott energia is nő, de ez itt most nem számít.) Így például a Nap felszíni hőmérséklete egy 5778K körüli feketetestnek felel meg (a valódi hőmérséklete sem tér el sokban), ami azt eredményezi, hogy a sugárzása az általunk látható tartományban a legerősebb, a maximuma kb. a sárgás-zöld színnél van. A Napnál hidegebb testek sugárzása a vörös felé tolódik el. Így egy izzólámpa általában 2700K körüli, így a sugárzása az infravörösben maximális, a kék felé csökken (vagyis kevés fényt bocsát ki a látható tartományban, ezért rossz a hatásfoka).

A fénycsövek és LED-ek sugárzása nem közel feketetest sugárzás (nem írható le jó közelítéssel a Planck-görbével), ezért ezeknél az ún. korrelált színhőmérsékletet definiáljuk. Ez az a hőmérséklet lesz, amihez tartozó sugárzás a lehető legkevésbé tér el az adott lámpa színképétől. A fénycsöveknél és LED-eknél az izzókhoz képest nagyobb lehet a kék tartomány aránya a színképben, ezért is láthatjuk kékesfehérnek azokat a lámpákat, amelyeknek a színhőmérséklete pedig még a Napé alatt van. Ezt bonyolítja még az agyunk színérzékelése is, miszerint hajlamosak vagyunk a vörösebb színeket "melegebbnek", a kékebbeket pedig "hidegebbnek" leírni, holott a színhőmérsékletük fordított. Általában kellemesebb érzést nyújt a melegebb színű lámpák alatt tartózkodás, főleg otthon, míg a kékesfehérebb lámpák adott esetben jobb kontrasztot, jobb megvilágítást adhatnak a munkavégzéshez.